¿Qué es el cáncer?

Todas y cada una de las células de tu cuerpo se dividen a través de una serie de procesos secuenciales y rigurosamente regulados a los que denominamos ciclo celular y después, cuando envejecen o se dañan, simplemente mueren y son reemplazadas por otras células que ocupan su lugar. Así funcionan nuestras unidades estructurales y funcionales: las células. ¡Trillones de ellas trabajan para ti diariamente, sin descanso ni queja, hasta la muerte!

Por desgracia, en ocasiones el ciclo celular se desboca: las células se dividen sin control, sobreviviendo a la vejez y al daño. En estos casos, se generan masas de células que crecen y crecen sin parar: los tumores. Estas masas no tienen por qué dar problemas si se encuentran encapsuladas, es decir, encerradas en tejido del cual no pueden escapar. En ese caso, el tumor es benigno y, generalmente, basta con extirparlo para olvidarse del él para siempre. Ahora bien, ¿qué pasa cuando el tumor no está encapsulado y puede crecer y crecer, invadiendo tejidos próximos o realizando metástasis, es decir, invadiendo tejidos lejanos a través del sistema circulatorio? Entonces, BIOGEOsférico, hablamos de un tumor maligno: ¡hablamos de cáncer!

¡Cáncer! Ese conjunto de enfermedades que, a día de hoy, se lleva a tanta gente y que aun no logramos comprender en su totalidad. La razón por la que una célula de nuestro organismo pierde el control del ciclo celular y se desarrolla un tumor es muy compleja, pero se sabe que el carácter de esta patología es genetico.

Todos y cada uno de los procesos que tienen lugar en la célula están regulados por su material genético, que funciona como una especie de libro de instrucciones complejísimo en el que la información se ordena en unos párrafos especiales: los genes. Cuando estos párrafos se modifican , la información que contienen adquiere otro sentido y por lo tanto los procesos que regulan pueden alterarse. A estos cambios que se suceden en el material genético se les llama mutaciones.

cancer-genesEn el caso del cáncer, los genes que se modifican son los que se encargan de regular el ciclo celular. Estos genes pueden ser de dos tipos: oncogenes y genes supresores de tumores. Los oncogenes son “aceleradores” del ciclo celular, así que cuando se alteran o son más activos de lo normal, hacen que las células se dividan a una mayor velocidad, lo cual podría dar lugar a un tumor. Los genes supresores de tumores son los “frenos” del ciclo celular, así que si no funcionan correctamente, la célula no podrá detener sus sucesivas divisiones y se podría formar un tumor. La acumulación de estas mutaciones son la causa de la formación de tumores y de cáncer. Así pues, BIOGEOsférico, se concluye que el cáncer es una enfermedad genética.

¿Y cómo son las células cancerígenas? ¿Son diferentes de las normales? Sí, BIOGEOsférico, existen características que definen a las células cancerígenas y que se derivan de las diferentes mutaciones. Por ejemplo, las células cancerosas pueden ignorar determinadas señales que indican a las células normales que deben dejar de dividirse o que deben morir. También son capaces de promocionar la formación de vasos sanguíneos a su alrededor para que el tumor pueda alimentarse sin problemas o, por ejemplo, pueden “esconderse” del sistema inmune, el cual, ordinariamente, elimina aquellas células del organismo que están dañadas o presentan algún tipo de anomalía. ¡Las células cancerosas poseen multitud de características que facilitan su división descontrolada y la invasión de los tejidos!

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Existen multitud de factores de riesgo asociados a los cambios genéticos que dan lugar al cáncer: desde la herencia hasta la exposición a compuestos químicos peligrosos, como los del tabaco. También es un factor de riesgo la exposición a las radiaciones perjudiciales como la luz ultravioleta, que proviene del Sol y de la que nos protege la capa de ozono o el consumo de alcohol, la dieta o la edad. ¡Pero no te asustes, BIOGEOsférico: son factores de riesgo, no causas! Estos factores son estudiados con el fin de prevenir la aparición de estas enfermedades genéticas a las que llamamos cáncer.

cancer-simboloComo puedes comprobar, nos quedan muchas respuestas que dar y muchas más preguntas que formular sobre el cáncer. Afortunadamente, BIOGEOsférico, contamos con estupendos investigadores que día a día hacen todo lo posible para dar un paso más en el asunto. Y no nos olvidemos de todos aquellos, millones, que luchan frente al cáncer y que, día a día, nos demuestran que merece la pena sonreír, mirar hacia adelante y vivir.

¡Adelante BIOGEOsférico, tu también puedes: investiga, comunica, aprende y vive! ¡Tú también eres ciencia!

 

REFERENCIAS Y ENLACES DE INTERÉS

Hanahan, D. and Weinberg, R.A. (2011). Hallmarks of Cancer: The Next Generation. Cell, 144.

Website oficial del Instituto Nacional del Cáncer (NIH)

 

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2 comentarios sobre “¿Qué es el cáncer?

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