¿Cuál es el organismo más grande del planeta Tierra?

¡Piensa BIOGEOsférico!

No es la ballena azul ni el elefante africano. ¡De hecho no es un animal! Tampoco es la altísima secuoya. ¡El organismo más grande del mundo no es una planta! Por supuesto, tampoco lo busques entre los microorganismos del reino protoctista ni entre los moneras.

¡El organismo más grande de nuestro planeta es nada más y nada menos que un hongo!

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¿Te imaginas cómo puede ser este monstruoso hongo al lado del cual la ballena azul, con sus 30 metros de longitud y sus 180 toneladas de peso, se queda pequeña? ¡Te lo presento BIOGEOsférico, pero no te asustes!

Se llama Armillaria ostoyae, aunque comúnmente se le conoce como seta de la miel y es un hongo parásito saprófito que se alimenta y causa la muerte de numerosas especies vegetales, razón por la cual Catherine Parks pudo describirlo cuando investigaba la razón de la muerte masiva de árboles en la región de las montañas azules, Oregón, EE.UU, a finales del siglo XX y principios del XXI.

¡Aquí lo tienes fotografiado!

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Vale, ya sé que en esta foto, a simple vista, no parece ser muy grande pero ten en cuenta, BIOGEOsférico, que esas pequeñas setas de color amarillento son en realidad prolongaciones del organismo gigantesco que vive en el subsuelo de las montañas azules. ¡De hecho, estas setas son los órganos reproductores de este hongo y suponen un porcentaje mínimo del mismo! Si quisiéramos verlo en toda su plenitud tendríamos que escavar un poco y lo que nos encontraríamos sería un entramado de filamentos: las hifas del hongo de la miel, que en conjunto forman su cuerpo vegetativo, el micelio. Podríamos seguir excavando en derredor y seguiríamos encontrándonos con esas hifas y de este modo podríamos ir midiendo su extensión. Esto, que parece un trabajo fácil, se complica si tenemos en cuenta que el micelio que estamos apreciando podría ser tanto de nuestro hongo como de cualquier otro organismo de la especie Armillaria ostoyae o de cualquier otra especie, en cuyo caso ya no estaríamos hablando del mismo organismo. ¿Se te ocurre como podríamos comprobar si lo que estamos observando son las hifas del mismo hongo? ¡En la actualidad resulta bastante sencillo! Lo único que tendríamos que hacer es recoger muestras de las hifas que queremos analizar y comparar su ADN, si resulta que el material genético de ambas hifas es idéntico estaremos tratando con un solo organismo.

A través de un estudio de este tipo, se pudo determinar que el hongo  Armillaria ostoyae se extiende por una superficie de unas 965 hectáreas (aproximadamente la superficie que ocuparían 1665 campos de fútbol) y posee un espesor de casi un metro de grosor en profundidad. ¡Enorme y difícil de imaginar, ¿verdad?!

Además, a través de su genoma se ha podido aproximar la edad de este hongo kilométrico. El DNA acumula mutaciones a un ritmo determinado y conocido así que conociendo su genoma podemos establecer una edad relativa para el hongo en cuestión. Por otro lado, para calcular su edad, podemos tener en cuenta su velocidad de crecimiento y su tamaño total. De acuerdo con ambos criterios, se ha estimado que  Armillaria ostoyae tiene unos 2400 años.

¡Enorme y antiguo! ¡Increíble pero cierto!

¿Será este hongo en realidad el organismo de mayor tamaño sobre el planeta Tierra o ese organismo aun está por descubrir? Siempre hay nuevas preguntas y tu (¡sí tu!) también puedes darles respuesta. ¡A por ellas, BIOGEOsférico!

 

REFERENCIAS Y ENLACES DE INTERÉS

 

Armillaria, una enfermedad de raíz – NEIKER-TECNALIA

Ferguson, B.A., Dreisbach, T.A. et al. (2003). Coarse-scale population structure of pathogenic Armillaria species in a mixed-conifer forest in the Blue Mountains of northeast Oregon. Canadian Journal of Forest Research. 33. pp. 612-623.

Giant Mushroom Largest Living Organism – ABC NEWS

Strange but True: The Largest Organism on Earth Is a Fungus – SCIENTIFIC AMERICAN

 

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